谷歌脸书盯上卫星互联网 马斯克"星链"能脱颖

硅谷“钢铁侠”马斯克总能用自己的雄心壮志吸引到全球的关注。当地时间2月22日,随着“猎鹰9号”携带2颗卫星的升空,马斯克“星链”(Starlink)计划终于拉开序幕。

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硅谷“钢铁侠”马斯克总能用自己的雄心壮志吸引到全球的关注。当地时间2月22日,随着“猎鹰9号”携带2颗卫星的升空,马斯克“星链”(Starlink)计划终于拉开序幕。

“星链”计划将由1.2万颗卫星组成的,按照计划发射成功后,SpaceX将改变传统的高成本、低可靠性网络服务,直接从太空“直接向美国或全球”提供可与光纤网络相媲美的互联网接入服务。

马斯克的“星链”(Starlink)计划拉开序幕

不过,想要为全球,甚至是农村和偏远地区提供互联网服务,马斯克并不是第一个。谷歌、Facebook、OneWeb等科技公司都公布过自己的“天网”计划。其中,谷歌还是SpaceX“星链”项目的资助人。2015年,谷歌母公司Alphabet和Fidelity为SpaceX投资了10亿美元。

在中国,也有相似的计划。比如,中国航天科技集团计划2020年建成“鸿雁卫星星座通信系统”,该系统将由60颗低轨道小卫星及全球数据业务处理中心组成。此外,中国航天科工集团推出的商业航天系列工程“行云工程”,旨在建立中国首个低轨窄带卫星通信星座系统,采用“星地微波通信+星间激光通信”技术方案。

对于SpaceX来说,这次两颗卫星成功发射,算是给自己的计划开了个好头,但想要在众多竞争者中脱颖而出,未来仍需要解决许多问题。

大势所趋:高效地连接全世界

就像水、电、煤等生活日常所需一样,接入互联网,也成为越来越多人的需求。对于科技公司而言,这更是他们开展业务的基础设施。因此,他们不遗余力地成为该领域的推动者。

科技巨头谷歌就是其中的一员。早在2010年初,谷歌就联合汇丰银行与欧洲有线电视运营商Liberty Global发起“O3b Networks”,锁定非洲及其他新兴市场的网路用户,提供卫星上网服务,进一步扩大网路使用者的数量。

“O3b Networks”即“other3 billion (people )”,意为“另外三十亿人口的网络”,初步涵盖范围为赤道南北纬度各五度的区域。

在2013年6月和2014年7月,谷歌还各发射了四颗Ka波段卫星,构成基本的网络框架。他们希望利用相对廉价的MEO卫星提供10Gbps的数据传输服务,覆盖非洲、中东、亚洲、拉丁美洲等150多个发展中国家。

谷歌的“Project Loon”项目

2013年,谷歌还启动了气球上网项目“Project Loon”,谷歌将把充满氦气的气球发送到2万米高空,通过借助卫星等手段,向广阔的乡村偏远地区提供互联网覆盖。每个热气球上携带着无线网络信号的收发器,信号覆盖的面积可以达到两个纽约城那么大。

可惜的是,谷歌的卫星互联网计划推行的并不顺利,在项目进行过程中,发生了高管离职的情况。这也间接促成了谷歌投资SpaceX的发生。

2015年,马斯克在西雅图公布了SpaceX的“星链”计划,这项计划于谷歌希望在全球范围内提高物联网链接的目标相一致。因此,谷歌第一时间联合Fidelity公司,一起投资了10亿美元。

另一家硅谷科技巨头Facebook也是全球互联的积极参与者。早在2014年,Facebook创始人扎克伯格就曾在公开场合表示,要致力于连接全世界,让每个人都能够得到基本的互联网服务。当时,扎克伯格公布的做法是,计划用无人机、卫星和激光技术,为全世界尤其偏远地区人群提供互联网服务。

Facebook创始人扎克伯克展示无人机的发动机

在随后几年时间了,Facebook陆续展示了自己在该领域里的努力,推出了无人机、超高性能的巨无霸通信基站,以及可以覆盖整个城市无死角的WiFi网络发射器。还联合高通、微软、英特尔等知名企业推出非营利性组织internet.org来推动互联网向全世界更多地区普及。

此外,为了加速全世界接入互联网的进程,Facebook还与一家以色列卫星公司合作,在撒哈拉以南的非洲发射了一颗同步卫星,提供比无人机与开源基站更加广阔的网络覆盖。只是这颗卫星在由SpaceX发射过程中出现了意外,发生了爆炸。

不仅是科技公司在努力,美国的政府机构也在极力促成全球互联。美国电信业监管机构联邦通信委员会主席阿吉特·帕伊在2017年曾为SpaceX公司和这一卫星互联网项目“背书”,敦促该机构支持、批准这家美国太空私企此前提交的通过卫星提供宽带服务的申请,以尽快“使用创新技术,弥合美国数字鸿沟”。

马斯克的“星链”会脱颖而出吗?

对于马斯克的SpaceX来说,竞争并不只来自跨行业的科技公司,还来自OneWeb和蓝色起源等太空行业的公司。

被数不尽的卫星环绕下的地球

2012年,OneWeb在美国成立,它的创始人正是谷歌卫星上网项目的负责人格里格·怀勒。与马斯克风格相反,OneWeb的创始人相当低调。公司引起外界注意,还是由于软银集团当时13.5亿美元的投资。

除了软银外,它的合作方们来头也不小,如维珍旗下提供亚轨道发射和飞行解决方案的Virgin Galactic、硬件支持方高通、飞行器提供商霍尼韦尔航空航天集团等等。与马斯克的“星链”刚起步相比,OneWeb的卫星互联网业务已经更进一步。按照最初的计划,OneWeb最初只打算发射648颗卫星,向全球电信运营商提供光缆品质的互联网接入服务,但目前648颗卫星的大部分带宽已经被预订。

因此,2017年2月,OneWeb向美国联邦通信委员会提交申请,计划建造更大的星座,称将再追加2000颗在轨小卫星的制造、发射和运营,其在轨卫星将达到约2700颗,而不是最初宣称的648颗。OneWeb称自己的“第一代”初始星座卫星数量将会是882颗,新的星座运行在包括低地球轨道和中地球轨道、Ku和Ka波段的频谱上。

另外需要指出的是,与SpaceX自行解决卫星发射问题不同,OneWeb选择的是与亚马逊创始人贝佐斯创立的蓝色起源(Blue Origin)公司合作。2017年3月9日,OneWeb执行董事长Greg Wyler表示,OneWeb与蓝色起源公司签署了多项关于卫星发射的合同。合同涉及五次独立发射,从2021年起将发射约400颗小卫星。

虽然二者的目标一致,但OneWeb与SpaceX显然已经走上了不同路径。从卫星组网、卫星制造、卫星发射到卫星运营卫星的各个环节看,OneWeb公司均采取了合作模式、选择了各个领域里顶尖的合作伙伴。

而马斯克的雄心壮志刚刚起步,除了要面对众多竞争者外,要实现真正地商用,还考虑到各国电信产业的行业保护以及网络安全等问题能否成功兑现。马斯克本人此前也承认过,SpaceX需要各国政府的许可才能为当地提供网络服务,然而获得许可又会是一个艰难且缓慢的过程。

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